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La córnea es la primera lente transparente del ojo.Junto con la esclerótica (parte blanca del ojo)constituye la capa más externa del globo ocular. La conjuntiva recubre y protege la esclerótica.Ocupa la parte anterior del ojo con su zona más externa de forma elíptica y la más interna de forma circular y un grosor entre 0,5 y 0,7 mm.en el centro y de 1,1 en la periferia. 

La córnea constituye el elemento más importante del sístema óptico ocular. Es una lente convergente de 42 dioptrías de poder refractivo, y esta función óptica es solo posible si se mantiene la transparencia

La patología general de la córnea está dominada por dos factores:

  1. La transparencia. 
  2. La avascularidad.(Falta de vasos sanguíneos)

Se consideran tres, las causas,que pueden afectar la córnea: 

  1. Exógena: Traumatismos, cuerpos extraños e infecciones  
  2. Vecindad: El epitelio corneal se continúa con la conjuntiva; participa de las afecciones conjuntivales. 
  3. Endógenas: Por ser un tejido avascular la córnea participa más en procesos inmunológicos que en los infecciosos.

Cicatrización: El proceso de cicatrización corneal es muy importante, de él va a depender la mayor o menor pérdida de la transparencia.

En la gran mayoría de los traumatismos corneales superficiales, como cuerpos extraños debemos ocluir o tapar el ojo varios días, después de extraer urgentemente el cuerpo extraño enclavado en la córnea, para evitar las cicatrices o leucomas corneales.

 
Edema
Cuando fallan los mecanismos que controlan la hidratación de la córnea se produce el edema que clínicamente responde a una alteración del epitelio. (Edema Circunscrito) o del endotelio (Edema Difuso). 

La Clínica varia según la capa afectada:

  1. Epitelio: La córnea aparece deslustrada, hay pérdida de la transparencia con posibilidad de formación de vesículas o vacuolas subepiteliales, hasta llegar al cuadro de Queratopatía Bullosa. 
  2. Estroma: córnea de coloración blanco grisacea con formación de estrías radiales. 
  3. Endotelio: Formación de pequeñas gotas que dan un aspecto biomicroscópico de "rocio endotelial" o precipitados endoteliales.

La sintomatología puede ir desde molestías oculares poco precisas, hasta dolor muy intenso, especialmente cuando se rompen las vesículas dejando expuestas al exterior las terminaciones nerviosas sensitivas. Existe fotofobia (molestias con la luz) en mayor o menor intensidad, sensación de cuerpo extraño, enrojecimiento ocular, molestias oculares y dolor intermitente.Frecuentemente se debe a traumatismos por cuerpos extraños, radiaciones, procesos inflamatorios, lentes de contacto, etc.

De la patología corneal mencionaremos:

Queratitis:
1. Superficiales: 
1.1 Úlceras corneales
1.2 Queratitis punteadas
1.3 Queratitis degenerativas
1.1. Úlceras corneales
Responden a causa infecciosa, bacteriana, vírica o por hongos. Como también a cuerpos extraños que accidentalmente penetran directamente en la estructura corneal.Sus síntomas son el dolor, la fotofobia, blefaroespasmo, lagrimeo, sensación de cuerpo extraño y disminución de la visión. Puede la úlcera complicarse dependiendo de la extensión y profundidad llevando a un adelgazamiento y perforación de la córnea.
Queratitis herpética o úlcera herpética: Es una forma de queratitis superficial producida por el virus del herpes simple, que puede recidivar en varias ocasiones. Si el cuadro es leve adopta una forma punteada superficial, pero en otros casos adopta formas dendríticas o geográficas y a medida que aumentan los brotes, aumenta la extensión, profundidad y gravedad de la úlcera. Igualmente hay dolor, fotofobia, lagrimeo, sensación de cuerpo extraño y enrojecimiento.
El tratamiento se ha de instaurar prontamente, para que no queden cicatrices o leucomas corneales.
1.2. Queratitis Punteadas
De variadas causas. Infecciosas, tóxicas, alérgicas, víricas, irritativas, etc., que se caracterizan por lesiones puntiformes, epiteliales.
1.3. Queratitis degenerativas
  1. Por exposición: Lesiones típicas de desecación al no estar el ojo adecuadamente protegido por el cierre palpebral, como en casos de parálisis facial, exoftalmos, ectropión, estados de coma, etc. Por tanto el tratamiento es la lubricación ocular a base de colirios y pomadas para evitar las úlceras o perforación corneal.
  2. Neurotrófica: por alteración en el metabolismo celular corneal, pueden llegar a producir las lesiones tróficas. Neuroparalítica: aparece después de la afección del nervio trigénico. Sus síntomas son enrojecimiento conjuntival, pérdida del brillo corneal, edema del epitelio, formación de vesículas y desprendimiento del epitelio, dolor, y enrojecimiento ocular.
2. Intersticiales:
2.1 Difusa
2.2 Disciforme
2.1. Queratitis Difusa
La forma más típica es la sifilítica y muchas enfermedades congénitas. Aparece entre los 5 y 20 años de edad; la forma congénita afecta a ambos ojos y las adquiridas suelen ser unilaterales. Los síntomas son dolor, edema, fotofobia, blefaroespasmo, lagrimeo, opacidad corneal y enrojecimiento ocular.
2.2 Queratitis Disciforme
Generalmente se da por un traumatismo o infección por herpes-virus, igualmente da dolor, fotofobia, lagrimeo, opacidad de la córnea, enrojecimiento, sensación de cuerpo extraño.Además existen otras alteraciones que denominamos degeneraciones y entre ellas mencionamos la degeneración marginal de Terrien, la úlcera de Mooren, degeneración grasa, en banda y la generación hialina. Producen una opacidad en la córnea, y en muchas ocasiones requieren un transplante de córnea o queratoplastía penetrante total, o queratoplastia laminar, o parcial.

Otras patologías incluyen las distrofias bien epiteliales, del estroma, endoteliales o combinadas. Mencionamos por ejemplo, la córnea guttata, distrofia de Fuchs que pueden asociarse con enfermedades como el glaucoma. Otras pueden llevar a la ceguera y el tratamiento en muchos casos es la Queratoplastia penetrante o transplante de córnea total.

Puede considerarse una distrofia primaria el Queratocono que se inicia entre los 10 y 16 años de evolución lenta, observamos adelgazamiento corneal central, reflejo endotelial central, presencia de un anillo en la base, disminución de la visión, por astigmatismo miópico irregular y deformación del párpado inferior al mirar hacía bajo. El tratamiento es la adaptación de una lente de contacto, el transplante de córnea o queratoplastia penetrante, por los riesgos de perforación corneal

Algunas enfermedades como la degeneración hepatolenticular o enfermedad de Wilson pueden dar pigmentaciones en la córnea. Pueden afectar la córnea, enfermedades como la Artritis reumatoidea, el Lupus Eritematoso Sistémico dando una queratopatia puntiforme y la queratititis periférica. La Poliarteritis Nudosa y la Granulomatosis de Wegener. Dermotopatias que dan Queratitis Rosácea con adelgazamiento corneal.
El apartado de las distrofias corneales se debe tener muy en cuenta a la hora de realizar un transplante de córnea, porque es muy amplio y extenso. Cuando la córnea y solo esta primera lente del ojo, pierde su transparencia e impide ver al paciente, sea cual sea la causa como lo hemos explicado, recomendamos un transplante de córnea,QUERATOPLASTIA PENETRANTE(VER VIDEO, ESCUCHAR AUDIO).

Hoy en día las córneas las obtenemos del banco de ojos, lo que facilita su obtención. En Europa existen varios bancos de ojos, que nos sirven las córneas, sin tanto trámite burocrático.

Queratoplastia:
 
El término Queratoplastia se refiere al transplante o injerto corneal, es decir, el tejido corneal enfermo es sustituido por un tejido donante. El injerto puede ser de grosor parcial y se denomina transplante de córnea lamelar o parcial, y será un transplante de córnea íntegro, total o queratoplastia penetrante.

Transplante de córnea
Transplante de córnea

El transplante de córnea total, QUERATOPLASTIA PENETRANTE se indica: para mejorar la agudeza visual, para restaurar y conservar la anatomía corneal, por el adelgazamiento del estroma; secundario a quemaduras de la córnea por ácidos o por otros causticos, en ojos que no responden a tratamientos antimicrobiano o antivírico, o a infecciones por hongos,por aspecto estético, si la opacidad de la córnea es total.

El tejido donante debe ser, siempre bien seleccionado. Se prefieren córneas jóvenes por la mayor población de células endoteliales.Se rechazarán otros por tener pocas células endoteliales.

El injerto lamelar o transplante parcial estará indicado en las siguientes situaciones:

  1. Opacificación del tercio superficial del estroma corneal, no debida a una enfermedad potencialmente recurrente.
  2. Adelgazamiento o infiltración corneal marginal como en el pterigión recurrente, degeneración marginal de Terrien y alteraciones del límbo esclero-corneal u otro tipo de tumores.
  3. Adelgazamiento localizado por formación de descematoce le.
 
Queratocono
 
 

Puede considerarse una distrofia primaria el Queratocono que se inicia entre los 10 y 16 años, observamos adelgazamiento corneal central, reflejo endotelial central, disminución de la visión por astigmatismo miópico irregular y deformación del párpado inferior al mirar hacía bajo. La enfermedad a menudo progresará lentamente durante 10 ó 20 años, tras los cuales se detendrá.

Se desconoce la causa que lo produce. Mientras algunos expertos lo consideran hereditario, otros aseguran que no es una enfermedad hereditaria; Esta enfermedad ocurre en 1 de cada 2.000 individuos.

El frotamiento vigoroso del ojo es un factor que empeora el queratocono.

El tratamiento inicial es la adaptación de una lente de contacto,cuando la visión no se restablece con lentes de contacto, hay que plantear la cirugía.

Actualmente están disponibles los anillos o segmentos intraestromales de la córnea ( Intacs; anillos de Ferrara o Keraring). Éstos representan una solución quirúrgica a largo plazo sin necesidad del trasplante de córnea.

Recientemente se ha comenzado a utilizar la técnica de Cross linking que consiste en la combinación de radiación ultravioleta con sustancias fotosensibilizantes (Riboflavina). Esta técnica pretende aumentar la estabilidad biomecanica corneal con el objetivo de evitar el transplante corneal

El transplante de córnea o queratoplastia penetrante, se hace en última opción cuando los anillos intraestromales o el cross linnking no son eficaces

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